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美30年航天飞机时代终结 超2000航天雇员失业

2011年07月22日04:52京华时报我要评论(0)
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美30年航天飞机时代终结 超2000航天雇员失业

▲7月21日,美国“阿特兰蒂斯”号航天飞机结束最后一次航天飞行,在肯尼迪航天中心安全着陆。新华社发

美30年航天飞机时代终结 超2000航天雇员失业
1986年1月28日,“挑战者”号在发射时爆炸。图/东方IC

美国东部时间7月21日清晨,“阿特兰蒂斯”号航天飞机在肯尼迪航天中心安全着陆,结束13天太空之旅。这次着陆为美国为期30年的航天飞机项目正式画上了句号。

诗歌话别

“阿特兰蒂斯”号返程飞行搭载的4名乘客为指令长克里斯托弗·弗格森、副驾驶道格拉斯·赫利、宇航员雷克斯·瓦莱姆和桑德拉·马格努斯。

20日,由美国航天飞机编队送上太空的最后一颗卫星“就位”。这颗卫星只有3.6千克,外部覆盖太阳能电池。宇航员瓦莱姆在卫星进入轨道后,朗诵起自己创作的送别诗。

瓦莱姆念道:“又一颗卫星在天空找到自己的位置,这是航天飞机送上天的最后一个物件,其他还有(金星探测器)‘麦哲伦’、(木星探测器)‘伽利略’乃至更多。它们从它的有效载荷舱启程,丰富了科学著作,还将收获更多,当它结束飞行,航天飞机的遗产将长存。”

诗歌念完,休斯敦地面控制中心控制人员齐声鼓掌。

指令长弗格森在离别国际空间站前夕告诉控制人员:“我真的有点觉得像走到尾声。这有点难,对那些毕生致力于30年航天飞机项目的人而言,这是一个感性时刻。我们会试着让这一时刻鼓舞人心。”

地面飞行指挥托尼·切卡奇指挥“阿特兰蒂斯”号返航。他20日告诉媒体记者:“你们一定知道,任务控制中心的座右铭之一是,飞行控制人员不哭。我们将确保做到这点。”

安全着陆

清晨,月亮仍旧挂在天空,一阵轰鸣声突然打破黎明前的平静。这是肯尼迪航天中心周围居民最后一次听到航天飞机的声响。

“阿特兰蒂斯”号在高空出现,一个俯冲直奔航天中心跑道。格林尼治时间9时57分(北京时间17时57分),“阿特兰蒂斯”号接触跑道。大约一分钟后,它完全停下。

“阿特兰蒂斯”号指令长克里斯托弗·弗格森借助无线电向地面指挥中心报告:“任务完成,休斯敦。”

控制中心宇航员巴里·威尔莫尔回答:“我们将借助这一机会祝贺你们和‘阿特兰蒂斯’号,同时向数以千计富有激情的人们表示祝贺,你们向这一令人难以置信的飞行器注入能量。”

“阿特兰蒂斯”号8日从肯尼迪航天中心升空,执行航天飞机项目第135次也是最后一次飞行,向空间站运送了一年的给养。

这次,航天飞机回家后将不再离开。美国航天飞机编队已完成所有任务,至此走入历史。

告别时代

创纪录的两千人聚集在跑道附近,“阿特兰蒂斯”号上4名宇航员的亲朋好友也在迎接。另有数千人来到肯尼迪航天中心,欢迎“阿特兰蒂斯”号回家,同时向一个时代告别。

“为世界服务了30年后,航天飞机赢得了自己的历史地位。航天飞机改变了我们看待世界、看待宇宙的方式,”“阿特兰蒂斯”号指令长克里斯托弗·弗格森说,“今日,诸多情感上心头,但有一点不容置疑——美国不会停止(太空)探索。”

伴随太阳逐渐升起,美国国家航空航天局工程师打开“阿特兰蒂斯”号舱门,帮助宇航员离开航天飞机。

弗格森坐在舱内,享受着伴随航天飞机的最后一刻。“这挺困难,我们将走下‘阿特兰蒂斯’号了,”他说。

毕竟,他是最后一个离开航天飞机的人。

■最后一飞

打破多个惯例

无救援机

按美国航天局惯例,一架航天飞机执行任务时,会有另一架备用以便救援。但“阿特兰蒂斯”号此行是最后一架航天飞机的最后一飞,因此没有救援机。据估计,升空宇航员约有五百六十分之一的概率困在太空。如果发生意外,美国只能依赖俄罗斯“联盟”载人飞船升空施以援手。

机组仅4人

近年来,美国航天飞机每次升空都运送6名或7名宇航员,以便在太空中执行尽可能多的任务,但此次仅有4名宇航员随“阿特兰蒂斯”号升空,这是1983年以来首次出现的情况,其原因跟缺乏救援手段有关。俄“联盟”飞船每次最多只能运载3名宇航员,其中一人必须是俄罗斯人,也就是说“联盟”飞船最多每次只能救援2名“阿特兰蒂斯”号宇航员。如无必要,“阿特兰蒂斯”号宇航员的数量最好是2的倍数,因此美国航天局确定4名宇航员升空。

改变主意

根据最初计划,执行美国航天飞机最后飞行任务的是“奋进”号航天飞机,“阿特兰蒂斯”号只是作为救援航天飞机待命,以便“奋进”号在太空出现意外时进行营救。如果最终不需要营救,“阿特兰蒂斯”号将直接被送往博物馆。不过,美国航天局今年年初改变主意,决定增加一次航天飞机飞行。航天局决定,既然“阿特兰蒂斯”号也做好了飞行准备,就让它进行航天飞机项目的“绝唱”,向国际空间站运送足够一年用的给养。

失业“通告”

航天飞机项目告一段落后,美国国家航空航天局数以千计雇员将失业。美联社报道,仅肯尼迪航天中心,预计就有2000名员工自22日起将陆续收到解聘通知书。

■替代产品

太空巴士2015年上岗

“后航天飞机”时代,美国仍将继续载人航天,只不过,买车改为租车,内包转为外包,美国国家航空航天局的身份将由“主人”变为“客户”。依据美国航天局的规划,私营企业建造的“太空巴士”可能在2015年以前承接运送美国宇航员的工作。

今年4月18日,4家公司从美国航天局商业载人航天促进项目第二轮竞争中胜出,获得了总额超过2.69亿美元的合同,用于研发可载人的“太空巴士”。飞机制造业巨头波音公司所获资金最多,达9230万美元;着手研发“追梦者”号轨道航天器的内华达山脉公司居次,为8000万美元;去年完成首次无人太空舱轨道往返试验的太空探索技术公司获得7500万美元;研发小型民用航天器的蓝色起源公司获得2200万美元。

这些企业的任务是对“太空巴士”进行预研,为期大约14个月。根据合同,如果这些公司的预研工作达到具备可行性的阶段,美国航天局将再次拨付固定数额的经费。

太空探索技术公司有意争取“先锋”角色,力争成为国际空间站的首位私人访客。这家私营企业自造的“猎鹰”系列两级推进火箭已获试飞成功,且将“龙”号太空舱实体模型成功送入距地250公里轨道;波音公司紧随其后,计划最早于2014年发射载人航天器;内华达山公司“另辟蹊径”,开发带翼航天器,类似航天飞机。

美国航天局局长博尔登曾表示,该局“将致力于使用美国人制造的航天器安全运送美国宇航员,不再将这项工作外包”。据博尔登介绍,私营公司将在一年之内承担起向空间站运送货物的任务。到2015年,私营公司将具有运送宇航员的能力,美国航天局可将主要精力放在长期目标上。

在航天飞机退役至“太空巴士”研制成功的空白期,美国宇航员将乘坐俄罗斯“联盟”飞船前往国际空间站。

■航行小结

“阿特兰蒂斯”号的命名源自美国马萨诸塞州伍兹·霍尔海洋学研究所1930年至1966年间使用的一艘双桅帆船。这艘科学考察船是当时第一艘用于海洋科学研究的船只。

“阿特兰蒂斯”号是整个航天飞机编队中第二“年轻”的成员,1985年首次升空,总计完成33次飞行。

1985年首次升空至今,“阿特兰蒂斯”号沿袭科学考察船的探索精神,出色完成多项太空任务。1989年,“阿特兰蒂斯”号将“伽利略”号木星探测器和“麦哲伦”号金星探测器送入太空,1991年搭载“康普顿”伽马射线望远镜升空。1995年起,它先后7次造访俄罗斯“和平”号轨道空间站,为美俄合作建设国际空间站奠定了基础。

这架航天飞机退役后将成为肯尼迪航天中心的一件展品。它的两个兄弟“发现”号与“奋进”号现已分别落户华盛顿与洛杉矶的博物馆。

本版均据新华社电

服役30年来,航天飞机为美国乃至全人类的太空探索做出了巨大贡献,其在而立之年被“勒令退役”,原因是多方面的。

■分析

居高难下的成本

像火箭一样发射,像飞机一样着陆,航天飞机可谓二者的“杂交体”。它既可以作为“太空巴士”运送宇航员,又可以作为“太空卡车”运送大量货物。然而,这种多功能性也意味着高成本——运送宇航员的安全要求导致巨大的成本;而运送空间站组件或太空望远镜等大质量有效载荷则需要更多动力和燃料,也意味着成本大增。最终,航天飞机成本居高不下。

事实上每架航天飞机有3500多个分系统、250多万个部件,每次仅发射费用就为5亿美元,还不计入分摊的设计制造成本。美国媒体的统计显示,考虑通胀因素之后,美国花在航天飞机项目上的资金总额已超过登月、制造原子弹和开凿巴拿马运河的总和。

最初设计航天飞机的“卖点”是它每周都能发射,前往太空将非常安全且便宜。但事实上,自1981年投入运行以来,美国航天飞机每年最多飞行9次,远低于当初设想的每年飞行50次。

变幻莫测的风险

如果航天飞机能以高成本安全运行倒也说得过去,但事实上航天飞机难言安全。1986年1月28日,“挑战者”号在升空70余秒后爆炸;2003年2月1日,“哥伦比亚”号在返回地面过程中空中解体,两次灾难中有14名宇航员遇难。美国服役的5架航天飞机目前只剩下3架。以飞行135次计算,失事率相当高。如果按单位里程的死亡率,航天飞机的危险性比喷气式飞机高约138倍。

专家认为,航天飞机没有逃逸系统,实行人货混运,既复杂又昂贵,“挑战者”号和“哥伦比亚”号的失事证明,其安全性和可靠性都远低于相对简单的载人飞船。由于设计先天不足,航天飞机所做的改进只能是工艺上的,无法解决根本问题。

改弦易辙的政策

停飞航天飞机的决定在美国前总统布什任内就已确定。布什希望美国宇航员能重返月球,最终能登陆火星。要实现这些目标,捉襟见肘的航天局只能放弃每年耗资约40亿美元的航天飞机项目。

奥巴马上任以来,美国又放弃重返月球计划。他希望美国航天局能制造大推力火箭,将宇航员送往小行星,最终前往火星。他鼓励希望美国航天局将精力放在新技术的研发上,为今后的深空探索做准备。

基于多种原因,时任美国航天局局长迈克尔·格里芬在2005年就直言,航天飞机和国际空间站项目,甚至过去30多年来美国所有载人航天项目都是“战略失误”。

■回顾

回顾航天飞机30年的历程,有人称赞它为人类探索宇宙立下功劳,成为“美国”和“科技”的代名词;也有人斥之为劳民伤财,是“战略错误”、“误入歧途”。无论怎样评价,一个时代即将落幕。

1957年苏联第一颗人造卫星发射,拉开了美苏太空竞赛的序幕。在这一大背景下,美国开始考虑建造航天飞机。按照美国的设想,航天飞机是一种像飞机那样水平着陆、往返于太空和地面之间、可重复使用的航天器。在“阿波罗”登月的1969年,时任美国总统尼克松宣布启动航天飞机项目。

美国航天局最初的计划就包括建立一个空间站,并组建一支航天飞机机队在空间站和地球之间往返。但尼克松政府只批准了航天飞机项目预算,而空间站计划几经演变,到1998年才开始动工。

1972年美国开始建造航天飞机。4年后,以科幻剧《星际迷航》中飞船名字命名的首架航天飞机“企业”号问世,它只进行大气层内滑翔试飞。又过5年,首架正式服役的“哥伦比亚”号成功发射,绕地球飞行36周后安全着陆。这次历史性飞行,开启了人类太空探索的新篇章。

航天飞机的问世轰动一时,其他国家纷纷效仿。作为太空竞赛的对手,苏联在上世纪80年代建造了与“哥伦比亚”号极其相似的“暴风雪”号,但它仅无人试飞一次就因成本过高而被放弃;日本以及法国、德国和英国等欧洲国家的研制计划先后失败或中止。

2004年,时任美国总统布什决定,航天飞机将全部退役,并研制另一种可载人登月以及最终登陆火星的航天器。

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