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南非发现二百万年前新型类人物种(组图)

2010年04月10日02:00华商网-华商报李珊 袁金会我要评论(0)
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最新一期《科学》杂志封面

最新一期《科学》杂志封面

马修和父亲重回他们发现化石的地点

马修和父亲重回他们发现化石的地点

美国《科学》杂志9日刊登封面文章,介绍一种新发现的类人物种——南方古猿源泉种。这一发现源自有“人类摇篮”之称的南非斯泰克方丹化石遗址区出土的两具类人动物骨骼化石,“他们”生活的年代距今约200万年。这一发现可能填补史前由猿到人进化过程中的一些失落环节,并帮助科学家解开人类远祖何时开始以双腿直立行走等关键问题。

珍贵化石怎样发现的?

9龄童与11岁类人物种跨时空相遇

“他们”是一名中年女性和一个男孩。男孩可能是“她”的儿子,也可能是“她”所在部落的成员。“他们”正在这片非洲草原上打猎、或者是在久旱的季节里寻找水源。不知道什么原因,“他们”掉进了一个水坛,几乎立刻就停止了呼吸。

不久后,一场季候风或者洪水将“他们”冲入了一个更深的盆地,“他们”的尸骸被泥浆覆盖,很快变成了化石。

2008年8月,将近200万年之后,另一个男孩——9岁的马修伯格——在南非约翰内斯堡以北的马拉帕洞穴外发现了“他们”的部分尸骸。人类考古专家们认为,这可能是近年来最重要的发现。

马修当时和他的父亲、南非金山大学的古人类学家李伯格在一起。后者利用网络搜索找到了“人类摇篮”——南非斯泰克方丹化石遗址区的一些洞穴的位置,希望在那里找到古人类化石。

李伯格第一次到马拉帕洞穴就带着马修,他让马修自己找找有没有化石。不到15分钟,男孩就带回了两块化石,其中一块包含一个原始人类锁骨、另一块包含一块下颚骨。这些珍贵的化石好像是被进入洞穴的矿工随手扔出来的。

马修的发现令古人类学家大为振奋。在李伯格的带领下,一支考古队开始挖掘马拉帕洞穴,并发现了其他原始人类骨骼。这些骨骼属于一个11岁到12岁之间的少年雄性,以及一个年龄在30多岁的成年雌性。

“他们”是不是人类祖先?

专家多认同“智人祖先说”

领导相关研究的南非金山大学的古人类学家李伯格推论,这种类人物种进化的两种可能性,一是代表了某种进化“死胡同”,最后没能进化成现代人类而灭绝;第二种可能性是,这种古人类就是现代智人的直系祖先,这种推论得到大多数古人类学家的支持。

在《科学》杂志9日刊发的相关报道中,科学家将其所属物种命名为南方古猿源泉种,“他们”生活的年代距今约200万年,比另一种著名南方古猿——露西要晚100万年左右。根据其特征,研究人员认为,这一物种由南方古猿非洲种进化而来,不过其出现表明,当时的类人物种开始具有效能更高的行走与奔跑能力,其特征意味着从较早期的原始人向人类的转化是一个非常缓慢的过程。

新化石具有里程碑意义

有助于解开直立行走谜团

此前,科学家发现的史前人类化石大多数是骨头或牙齿化石碎片,很难从这些小碎片或骨头中来了解几百万年的进化历程。但这次在南非发现的骨骼化石几乎是完整的骨骼,这些罕见的化石将帮助科学家了解200万年前我们史前祖先的面貌,以及他们是如何生活的,更关键的是,这些化石还有助于我们解开灵长类动物何时开始以两条腿直立行走等谜团。

通过对这具类人物种儿童骨骼化石中的骨盆和四肢骨骼进行研究,科学家可以揭示其是否具有直立行走的能力;通过手骨来研究手部灵敏度,从而来揭示其是否具有利用石器的能力;而有了一个几乎完整的骨架,科学家将有可能确定人类早期祖先是在树上还是在空旷的草地上生活,是否直立行走或只是使用双手来协助走路。有了这些细节,科学家应该能够对人类如何完成进化做出更有决定性的科学推断。

这种类人物种长啥模样?

1.27米高 长胳膊 可直立行走

这两具骨骼化石同时体现出猿类和人类的特征。比如“他们”的胳膊像古猿那样很长,暗示这种古人类非常善于爬树。“他们”的手像猿类那样弯曲,但是手指排列紧密,与现代人的手非常相似。少年雄性的头骨尤其体现一些混合特征,比如头部很小,大脑仅比当时的南方古猿稍大,但其面部特征,如突出的鼻子、相对较小的臼齿、颧骨缩回,都与后期的现代智人更相似。此外,“他们”还拥有较长的双腿,以及原始人类所特有的骨盆,这表示“他们”已经具备直立行走的能力,甚至可能已经会跑。“他们”的身高均为1.27米左右,这种物种最高能长到1.3米左右,与更新纪灵长动物接近。少年雄性的脑容量约为420立方厘米至450立方厘米,比已知的原始人类“智人”最小的脑容量510立方厘米还要小(人类的脑容量在1200立方厘米至1600立方厘米之间)。

另据分析,化石所属的成年雌性的体重大约在32公斤,而少年雄性的体重大约为27公斤。本组稿件由本报综合报道 李珊 袁金会

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