Quartz机器人:改变人与新闻的交互方式

日期 : 2017-03-15
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编者按 唠嗑新闻Quartz想造福记者与读者,影响媒体业

还记得那个会和你聊天的新闻应用Quartz吗?他们要深耕交互技术,发力AI,造福媒体业了。

去年11月29日,Quartz得到了奈特基金会(Knight Foundation)的24万美元赞助,他们用这笔专项资金成立了一个Quartz机器人工作室(Bot Studio,以下简称工作室),更好地实现用户互动,并试图改变大众对新科技在媒体业上的应用的认知。今年2月的NICAR(美国计算机辅助报道协会)2017大会,工作室在Twitter上推出了第一批实验产品@newsnerdbot,帮助解决大会参与者的日常需求。

现在,媒体从业者必须意识到,科技进步改变了新闻生产和发布形式,新媒体时代的核心集中在两大领域:机器人和人工智能。Quartz机器人工作室尝试着将机器人、AI和相关媒体技术应用到新的平台。在奈特基金会的资助下,Quartz希望开发一些针对记者的自动化工具,以及语音、信息交互产品,并与其它科技公司合作,尝试AI的多种形式,提升用户体验,此外,他们也将改良新闻报道和写作交互页面的设计。

本期全媒派(qq_qmp)带来一期尼曼实验室对John Keefe(Quartz机器人工作室开发专家、移动App项目经理)的采访。听他聊聊他对机器人开发的认识,Quartz机器人工作室的发展情况和未来方向,以及在WNYC电台的工作为他带来的帮助。

Quartz助手 NICAR 2017大会“首秀”

今年的NICAR大会上,Quartz把大会网站上的日程、演讲者信息“肢解”打散,重新编入数据库,进行自然语言处理,编入Twitter,也就是网友看到的@newsnerdbot,机器人会对参会人员问题进行识别和分类,最后进行解答。

Quartz的两大大会服务机器人的Twitter互动Quartz的两大大会服务机器人的Twitter互动

@newsnerdbot目前还处于试验阶段,还有很多工作需要做,团队希望将来不断完善产品以符合用户需求。就目前看来,如果你问@newsnerdbot一个问题,它需要先识别问题类别,然后提炼关键要素,最后才是回复。所以,@newsnerdbot的亮相其实谈不上“首秀”,产品的性能和易用性还有很大提升空间。

@newsnerdbot不会回答的问题会cc给(抄送)John Keefe,有点萌@newsnerdbot不会回答的问题会cc给(抄送)John Keefe,有点萌

自然语言处理 衔接想法和实践

Quartz机器人工作室的最终目的,是为记者及其受众提供便利,以更好地利用机器人。这次大会,NICAR大会正是一个测试契机。

现在人人谈论机器人,一大原因是机器人对自然语言的理解水平在提高,让那些对人工智能持怀疑态度的人看到了它的进步。现在的一些训练机器人分辨问题类别能力的服务,如开放平台API.ai,能让用户理解基本工具的益处,工具的辅助性,以及资源整合的快速性。

Keefe表示,他非常希望看到机器人实验和样机设计。过去几年,Keefe做过不少实验,尤其是新事物还未成型前先行了解。实验室测试了多个自然语言处理服务,以搞清楚如何推动机器人进步。这些自然语言处理服务之间略有差别,但不可否认这块领域的全新性,对媒体业来说,他们仿佛横空出世,即使对Keefe和年轻人而言,这也是尚待挖掘的宝库,他们各自的工作模型的运作目的、本质和形式都不尽相同,对受众和媒体而言,意义重大。

Quartz机器人工作室正在尝试推出为记者设计的Slack机器人和语音助手,因为两款产品都要求一定自然语言处理能力,所以Quartz现在只是摸着石头过河。他们对机器人的定义之一是“可以聊天的软件”,即一个屏幕背后能理解人类语言的计算机软件。

如何实现?这正是Quartz机器人工作室的测试内容。

Slack机器人、AI、交互 全新领域 大有可为

Keefe认为机器人仍然是一个全新的领域,@newsnerdbot是Quartz机器人实验室的第一款产品,但不论对外公布的还是内部测试的,它都不是Quartz的第一款机器人。

团队希望产品最终不止能提高记者工作效率,还要提高新闻机构受众与新闻内容之间的互动性。用户可以通过Alexa获取新闻,而Quartz想做的,显然不止于此。

Quartz工作室未来计划以开源形式把产品模型放到GitHub和自己的相关博客上,介绍已有的成果和产品设计过程,任何有兴趣、懂代码的用户都能了解产品的最新情况,也能参与测试环节,最终目的仍然是设计一款友好、稳定的产品,以供记者和用户使用。

简单来说,计划分三步走,测试Quartz的用户与内容的交互模式——与公众共享目前已有成果,共同测试和改进——开发大众易用的成品。Keefe表示:“这正是奈特基金会的资助目的,也是我加入Quartz的目的。”

Quartz的具体计划氛围三个领域,首先是Slack机器人。在全球各地,因为Slack的易操作性,已有不少记者把它作为交流和协作工具,Keefe也曾和Quartz内部的记者讨论他们的信息需求和工作内容,了解到Slack里的一些工具可以提升记者工作效率。Slack机器人,即是一个能在Slack里和你聊天的人,目前其实已经有不少。Quartz团队需要解决的,是让Slack机器人为记者们提供更多有用信息,而它能否帮助记者提高效率,保持信息畅通,仍然有待开发。

第二个领域是语音助手。首先,Quartz会如何理解收到的语音,又会如何与用户交流呢?以Alexa为例,如果说它推送的是动画新闻,那么Quartz推送的就是语音新闻。目前团队正在测试用Quartz把Alexa的动画转成语音,但效果如何,需要如何改进还未可知。其次是交互问题,目前的语音助手如Alexa和Google home都是语音回复信息,Quartz希望有一些更具创造性的形式。这当然是个新兴领域,用户肯定会乐此不疲去获取语音信息的。年轻人早入坑了。Quartz团队正在努力开发,争取让语音产品早日亮相。

第三个领域就是文字交互,在Quartz界面,用户的一次选择就能算作一次交互行为,但除此之外,未来是否有更多可能呢,如果用户可以自行输入文本呢?他们想知道什么,会问什么,文本型的聊天机器人是人们需要的吗?市面上有不少即时消息产品,Quartz的优势是什么呢?事实上,Quartz本身就是一个即时消息平台,虽然内容比较局限,但有无限的开发可能。他们需要测试用户的需求、使用方式、内容偏好,还要测试那些很Quartz的混合新闻、GIF图和emoji应该如何保留。毫无疑问,Quartz是想要在这个领域大展拳脚的,也愿意实时与公众分享他们的开发成果和收获。

机器人产品几家欢喜几家愁 如何挤进主流

机器人会大热,这一点毋庸置疑,但这个假设建立在产品足够亮眼,体验足够的前提上。目前大众对机器人的期待已经达到一定程度,他们要求机器人产品有友好的、积极的用户体验,在媒体业甚至还要求有用的体验,所以导致了几家欢喜几家愁。

靠新鲜感能吸引用户注意力,但要留住用户则需要实用性,只有把机器人产品变成必须才能提高留存率。

Keefe以家里Amazon Echo为例,Echo有强大的音乐播放功,这一点自然是实用的,而爱猫的女儿会每天用它放一个猫咪的小故事,在女儿心中Echo也是实用的。这样一来,用户和产品之间互动性很强,Keefe也因此意识到,有用和有趣才是留住用户的关键。

同理,人机交互时,人们自然对机器理解抱有很高期望,一旦它无法理解,可能让你感到沮丧。我们对新闻报道的态度也是如此,我们会问一篇报道是否有趣、易懂、有说服力,值得重温。在网媒大行其道的今天,网络新闻如何收尾,产品设计者如何实现读者与新闻的互动?问题最终指向一个方向:我们期待优质、有用、准确、有说服力的新闻,这是Quartz所追求的,也是新闻媒体的立足之本。

Keefe对Quartz评价颇高,认为它的用户交互设计可圈可点。Quartz的执行编辑、产品副总裁Zach Seward曾在自己的备忘录里介绍Quartz的交互过程,每日早报和网页正是Quartz的亮眼之处,正因为它提供的并非用户期待在新闻网站上获取的内容,才让它异军突起。Quartz把罗列标题的新闻变成了可以聊天的新闻,让用户随时处于互动状态,不论团队如何拓展新的领域,对话和交互特点会不变。

语音互动 WNYC教会的那些事

Keefe曾在WNYC待了16年,这次跳槽Quartz,把多年学到的经验都打包带到了新的团队。电台的语音、调频、收听和回复行为都和现在的对话式交互有异曲同工之处。举个例子,电台节目不是单向的,电台主持人会邀请观众参与节目,当观众开始思考,脑子里出现一些具象图像时,就有了参与感。

但如果听众想通过电波传递声音,真实地参与到节目中去呢?Keefe的同事们自然已经制造了让听众不在现场神似在现场的参与感,这种基于音频的“收听——对话”模式给了Keefe很大启发,他把相关经验一并带到了Quartz。

当然,WNYC也教会了Keefe创新精神。得益于网络的海量资源,Keefe积累了多年的创新实践和线上产品实验经验。Keefe从WNYC带来音频操作经验,即将开展信息和媒体新交互界面实验,迎来信息和媒体能够创造的全新可能,真实新的时代信息和媒体迎来的新机遇。

在机器人领域,一个新兴趋势是我们关注的不只是机器人的发展,更重要的是人工智能技术。AI并不陌生,但AI尚未大范围服务媒体和记者。如果有那一天,或许仍然会依赖机器人和自然语言处理,但AI和机器学习对媒体的影响目前只显露了冰山一角,未来发展大有潜力。

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